Xbox oslavil dvacetiny – vzpomínky veteránů herní branže

Autor: japoPublikováno: 16.1.2021, 14:54

Publikováno: 16.1.2021, 14:54

Sociální sítě

O autorovi

japo

Je autorem 9 článků

Před pár dny tomu bylo přesně dvacet let, co zakladatel a bývalý CEO Microsoftu, Bill Gates, představil na Consumer Electronic Show v Las Vegas novou herní konzoli Xbox. Na oko to nebyla nejkrásnější konzole na světě, vypadala trochu jako videopřehrávač, ovladač byla neuvěřitelně obrovský, ale byl to první úspěšný pokus stvořit opravdovou herní konzoli jinde než v Japonsku od doby Atari 2600 (Atari 2600 se prodalo 30 milionů kusů a prodávalo se od roku 1977 – 1992). A kdo jiný by měl o takový úkol postarat než megakorporace, jakou bezesporu Microsoft byl a je? K dvacátému výročí uvedení původního Xboxu přinesl web Bloomberg neuvěřitelně zajímavou zpověď mnohých klíčových osobností a pamětníků této éry, kteří tomuto projektu vdechli život.  Rozhodl jsem se Vám čtenářům přiblížit tyto neuvěřitelně zajímavé a někdy i humorné okamžiky formou volného převyprávění těchto vzpomínek. Cesta ke vzniku megabrandu Xbox totiž rozhodně nebyla procházkou růžovým sadem.

Někdy v roce 1999 tvořily většinu obratu firmy Microsoft tržby za Windows a Office. Firma měla ale za sebou několik nepěkných soudních procesů ohledně „zneužívání dominantního tržního podílu“ a bundlování vlastního softwaru s Windows (slavný proces s integrací Exploreru do Windows vs prohlížeč Netscape). Tyto soudní procesy zanechaly v části managementu hořkou pachuť – takže se hledaly nové cesty, kam by mohla firma obratově vyrůst a investovat svůj enormní lidský a finanční kapitál. Část špiček z Microsoftu také s jistou obavou sledovala počínání japonské společnosti Sony, kteří  v té době rozjeli obří marketingovou mašinérii na novou herní konzoli Playstation 2. Jak vypráví Jonathan „Seamus“ Blackley, v té době zaměstnán v MS jako programový manažer Entertainment Graphics (divize, která je mimo jiné zodpovědná za vývoj DirectX): Letěl jsem z návštěvy své přítelkyně a v letadle přemýšlel. V té době Sony mimo jiné ve své kampani zmiňovala možnost instalace Linuxu na Playstation 2. Ve skutečnosti to byla naprosto marginální funkce a nemohla pozici MS, jako tvůrce dominantního OS pro PC, nijak ohrozit, ale Blackelyho v této souvislosti napadla myšlenka, která, jak již dnes víme, změnila celé pojetí herní konzole jako hardwaru. Blackley věděl, že většina konzolových her se programuje na PC a pak testuje na vývojářských kitech, které mají ale naprosto odlišnou architekturu od PC, zpravidla dělanou pro japonské firma na zakázku. Proč neudělat konzoli, která v sobě bude mít PC s Windows?

Bill Gates představuje nový Xbox ve Vegas s The Rockem

Záhy se konal obvyklý roční meeting manažerských špiček Microsoftu, kde nechyběl samozřejmě ani Bill Gates. Bylo zde celkem 47 manažerských špiček – na těchto setkáních se samozřejmě probírají i klíčové strategie, které určí, kam korporace bude směřovat. Každý musel přispět nějakým nápadem. Jeden z nich – aby Microsoft vytvořil herní konzoli, získal mezi manažery neobvykle silnou podporu. V následné diskuzi Bill Gates rozhodl, že to minimálně stojí za prozkoumání a úkoly byly rozdány.

Nebylo ale zatím rozhodnuto, kterou cestou se definitivně vydat, projekt nebyl ani finálně schválen, neměl ani pořádné jméno. Nicméně se zde opět lámala historie, protože v Microsoftu bojovaly o schválení dva projekty – jeden byl opravdu klasická konzole postavené po japonském vzoru, hardware na zakázku, software na zakázku, operační systém na zakázku a druhý, který tlačil tým kolem DirectX pak byl projekt právě PC architektury běžící na Windows, který se jen jako konzole tváří. V té době se Steve Ballmer a Bill Gates definitivně na klíčové poradě rozhodli pro druhý projekt. Team byl vybrán a jeho vedení se ujal první šéf Xbox Divize, Rick Thompson.

Potřebovali samozřejmě najít někoho, kdo vyrobí hardware pro jejich nový Microsoft počítač, tvářící se jako konzole.  Nabízel se tradiční partner Microsoftu, Dell. Dellu se do toho ale nechtělo, šéf Michael Dell prý řekl, že „když Sony zlevní Playstation, akcie rostou, když já zlevním PC, tak akcie padají“. Zřejmě správně uvažoval směrem, že Microsoft by hardware dotoval, a nakonec by nový produkt silně konkuroval prodejům PC, které jsou pro Dell zásadní. Navíc Microsoft určitě požadoval od Dellu významou participaci a investice, které si zřejmě Michael Dell sám před sebou neobhájil. Ještě horší pak byl přístup EA, kteří rovnou řekli, že se jim tento model byznysu nelíbí – báli se, že Microsoft, v případě neúspěchu, takto náročný projekt uloží k ledu, jako mnoho jiných v minulosti. EA jako softwarový moloch potřeboval stabilní odbyt pro své hlavní franšízy.

Když se ukázalo, že tomuto modelu kočkopsa nikdo věřit nebude, bylo potřeba přehodnotit strategii – bylo rozhodnuto, že Microsoft si hardware vyrobí sám a sotware se bude programovat přímo pro Xbox. Myšlenka PC s Windows byla tedy opuštěna, a podle dobových svědectví to nesl Bill Gates extrémně špatně – Rick Thompson vzpomíná: Doslova jsme potřebovali papírové ručníky po setkání s Billem – ten tak řval, že jsme byli poprskáni od hlavy k patě. Nelíbilo se mu, že chceme zradit původní myšlenku, ale věděli jsme tentokrát, že to byl on, kdo se mýlil. Za půl hodiny nás vyhodil z kanclu se slovy „Vypadněte, vy blbci“.

 Za nedlouho, už v prosinci 1999, se konala schůzka, kde byl rozpracován projekt vlastní konzole do většího detailu, včetně technických řešení a nákladů. Billovi se pořád nelíbila myšlenka, že se nebude jednat o PC s Windows. Padaly názory, že přes hraní na konzoli se ale může Microsoft dostat lidem do obýváků lépe, než s klasickým PC. Byla také zmiňována konkurence – vydání Playstation 2 mělo proběhnout za pár měsíců, v březnu 2000. Steve Ballmer v té době neprožíval příliš štastné období – umíral mu tatínek, a do toho všeho byl teprve první měsíc novým CEO Microsoftu. Bylo to jeho první zásadní rozhodnutí. Nakonec se ale s Billem shodli, že by do toho jít měli. Schválili rozpočty, které byly samozřejmě gigantické, například pouze do marketingu chtěl nový team investovat 500 milionů dolarů. Ed Fries, který stál za finální vizí Xboxu, se zmínil, že to bylo nejdivnější setkání, které kdy zažil. A neuplynul ani měsíc a na Game Developer konferenci prezentoval Bill Gates vizí Xboxu vývojářům.

Původní tým Xbox

Všem, kteří se na zrodu nového Xboxu podíleli, bylo více než jasné, že klíčem k úspěchu každé konzole jsou hry. Bylo tedy potřeba intenzivně jednat s významnými vydavateli a zároveň se, pokud možno,  pokusit i o nové zajímavé akvizice. Jako první na řadě byl opět Electronic Arts – logicky, protože jejich nejsilnější franšízy Madden a Fifa dokázaly generovat samy o sobě prodeje v řádech stovek milionů dolarů. Vyjednávací pozice Microsoftu už byla lepší, ale zejména proto, že prodeje Dreamcastu od Segy rapidně klesaly a EA samozřejmě potřebovali tento propad obratu nahradit. Top manažeři EA byli ale stále skeptičtí, že Microsoft bude konzolový byznys umět dlouhodobě rozvíjet. Jednání byla tvrdá, probíhala na vícekrát a Larry Probst, tehdejší CEO EA, se nechal slyšet, že chce vědět, koho za to v Microsoftu vyhodí, když to nevyjde. Nicméně přes počáteční nedůvěru nakonec mezi prvními tituly na Xbox byly pro americký trh klíčové značky jako Madden NFL, Nascar, NBA Live a F1. Další klíčoví hráči se začali pomalu naloďovat na loďku s Xkem v logu. Todd Howard, legendární vývojář z Bethesdy, se vyjádřil, že poté co viděl finální specifikace, nebylo co řešit. Zejména se mu líbila dvojnásobná pamět RAM oproti Playstation 2 a povinný pevný disk v každé konzoli.

Nyní zbývalo se obrátit na trh pro Američany nejnáročnější – Japonsko.  Nejsnažší pořízení měli asi v Tecmu – TOMONOBU ITAGAKI, autor bojovky Dead of Alive, se pro nový hardware rychle nadchl – vývoj her byl pro nový Xbox totiž daleko jednodušší, než pro konkureční konzole, přitom výkon byl bezkonkurečně nejlepší. Původně se počítalo s tím, že MS bude chtít pouze Dead or Alive, ale nakonec odjeli i s příslibem nově restartovaného Ninja Gaidenu – mimochodem jedné z mých top her pro původní Xbox. Rick Thompson má i jednu zajímavou historku z návštěvy Konami, kam letěl na schůzku za důležitým manažerem. Byl dopředu varován, že tento manažer si rád přihne. Navíc neumí slovo anglicky, takže s nimi byl celou dobu překladatel. Celou noc popíjeli pivo a franzouský koňak Courvoisier. Na hotel se vrátil Rick ve čtyři ráno. V devět byla další schůzka –  překladatel ale nikde! Byl tam ale onen ředitel, který se pouze nahnul přes stůl a podal mu ruku se slovy, že do toho jdou. Umění pít může tedy někdy  pomoci nejen při jednání v Rusku.

Tokyo Game Show 2001

Microsoft, jako firma, která má prostředky na akvizice, se samozřejmě do začátku pokoušel nakoupit některé z nejvýznamnějších značek v herním průmyslu. Když přišli s nabídkou koupě EA, tito jen stručně odmítli. Stevu Ballmerovi se také velice líbil obsah, který vytvářelo Nintendo – aby ne, americké děti milovaly hry od Nintenda tak jako ty evropské a japonské – a nejen děti. Vyvolal tedy jednání s Nintendem, kde chtěli jednat o akvizici, ale vedení Nintenda se jim doslova vysmálo. Steve Ballmer to ani tak nevzdal – věděl, že Nintendo je dobré ve vývoji softwaru, ale u hardwaru spíše zaostávají za Sony. Nabídl jim tedy, že se postarají o hardware a Nintendo na něj bude vydávat své hry. Jak to dopadlo, všichni víme. Pokoušeli se ještě získat i Square, vydavatele slavné Final Fantasy série, ale Japonci požadovali příliš vysokou sumu, takže z jednání sešlo. Poslední akvizicí, která se zmiňuje bylo Midway. Tam byli akvizici nakloněni, ale Microsoft věděl, že by je v té době museli stáhnout z byznysu, který dělali se Sony, a navíc nechtěli přebírat obchodní a marketingovou divizi Midwaye. Akvizice by tedy pro ně neměla význam a sešlo z ní.

Jedna akvizice se ale určitě povedla. V roce 2000 se dohodly firmy Microsoft a Bungie, že se Bungie stane součástí Microsoft Development Studios. Pro Bungie to byl nutný krok, protože na tom byli finančně mizerně – v jejich předchozí hře Myth 2 byl brutální bug, který po instalaci hry smazal celý pevný disk uživatele. Bungie muselo na vyrovnáních s uživateli zaplatit kolem 800 tisíc USD. Jako nezávislé studio, které dělalo převážně hry pro Mac OS a PC, se akvizice báli, ale peníze se jim více než hodily. Na střílečce Halo již v té době pracovali, takže logicky mělo jít o první titul, který na Xbox uvedou. Na vývoj pro novou platformu bylo málo času, na prvních hratelných ukázkách hra vypadala ošklivě a chodila v nízkém frameratu. Přesto se však posílením teamu Bungie podařilo hru dotáhnout a postupem času, hlavně díky kooperativnímu multiplayeru (který se několikrát předělával) se Halo stalo prodejní stálicí. Počet prodaných kusů se zastavil na čísle 4,2 milionech prodaných kusů v roce 2006 a to pouze pro Xbox, protože dalších 600 tisíc kusů se prodalo na PCčku. V USA se téměř každý Xbox prodal s HALO a dalším ovladačem – přeci jen splitscreen a tzv. couch-multiplayer byl díky menšímu rozšíření online služeb stále dominantní formou hry pro více hráčů.

Nerdi z Bungie v době akvizice

Mezitím už ale muselo také finišovat nutně úsilí o finalizaci podoby hardwaru – mít výrobní prototyp, dodavatele součástek, tovární kapacity. Nic z toho Microsoft nikdy nedělal, ale ve spolupráci s Flextronics, který pro Xbox postavil novou továrnu v Mexicu (Guadalajara), se podařilo sestavit prototyp, který neměl dvacetiprocentní poruchovost. Problémy byly různé, např. DVD mechanika nepřehrávala některé filmy, takže i nový prezident zábavní divize Microsoftu, Robbie Bach, prý doma testoval svou sbírku stovek DVD, zda jdou bezproblémově přehrát. Nakonec se muselo 200 tisíc konzolí předělat, aby přehrávání filmů fungovalo bez problémů.Naprosto revoluční byla pak plná podpora širokopásmového připojení – i když služba Xbox Live na to nebyla připravena. A nejen ta, ani síťová infrastruktura v roce 2001 nebyla taková jako dnes samozřejmě. Nicméně síťové služby znamenaly nové formy monetizace herního obsahu – jak vzpomíná prezident pro vývoj her v Ubisoftu, MATHIEU FERLAND: Vždy po dokončení hry jsme měli normálně prázdniny. Ale teď jsme mohli ihned začít vytvářet další obsah, který si natěšení hráči mohli po dohrání Splinter Cellu dokoupit. Další nepříjemností byl gamepad – ne, že by byl vyloženě špatný, byl dokonce dobrý, ale mělo to jednu podmínku – musel jste být dvoumetrový americký mariňák s prackou jako lopata. V teritoriích, kde jsou lidé menšího vzrůstu, tento ovladač, přezdívaný „Duke“ nevyhovoval. Brzy byl vyvinut nový model ovladače s kódovým názvem „Akebono“, který více vyhovoval potřebám hráčů s menší rukou.

Bill propaguje v Japonsku menší ovladač „Akebono“

Nakonec se Xbox začal opravdu 15. listopadu 2001 prodávat v USA. Vydání provázeli logistické problémy kvůli nedávnému teroristickému aktu z 11. září, ale i ty se podařilo překonat. Na slavnostním zahájení prodeje v New Yorském obchodě Time Square Toys nechyběl samozřejmě ani Bill Gates, který si s jedním z prvních zákazníků zahrál nejspíše Halo.

Poslední citace bude patřit Billu Gatesovi, se kterou nelze než souhlasit: Jednou z věcí, kterou jsem měl rád, a dosud mám rád na Microsoftu je, že si můžeme dovolit zkoumat nové věci, které jsou pro jiné společnosti nemožné. Okolo toho je naše společnost postavená – a první Xbox je toho příkladem. Parta lidí, která vytušila obrovský potenciál gamingu, byla přesvědčena, že v tom Microsoft má hrát roli – i když by to znamenalo začít pro nás s něčím úplně novým.

Slavností zahájení prodeje v New Yorském obchodě. Bill Gates vs jeden z prvních natěšenců na nový Xbox.

S odstupem dvaceti let je jasné, že se investice do nové značky vyplatila. Xbox již dávno není pouze herní konzolí. Microsoft se dostal mezi přední hráče v herním byznysu (Xbox patří mezi pět nejvýznamnějších značek v herním byznysu), který dnes generuje stále větší a větší tržby. Microsoftu se daří prodávati přidružené služby, a právě ty budou jistě hrát velkou roli v budoucnosti značky a kdo ví, zda se ze značky Xbox nestane pouze služba? Každopádně pro nás, kteří jsme tuto dobu zažili od počátků, je však Xbox stále symbolem herní konzole, která nabízí výborný výkon, skvělý gamepad, výbornou knihovnu titulů od těch nezávislých až po tříáčkové, bezkonkurenční síťové služby, bezvadný dashboard. Microsoft si dokázal vydobít respekt i u Japonských hegemonů – a popravdě, kde by dnes bylo Sony, kdyby Mark Cerny neokopíroval u PS4ky prakticky ve všem filozofii Xboxu (jednoduchý vývoj her, výkonná hardwarová architektura ala PC, skvělá podpora vývojářů). Dost možná by to s jejich byznysem nevypadalo zdaleka tak růžově jako dnes.

Kompletní redakčně nezkrácený článek si můžete přečíst v angličtině zde.

 

28. 07. 2021 • tonyskate0

Prodeje Xbox Series X|S okolo 6,5 miliónů kusů

Microsoft se přes noc pochlubil s dalším úspěšným kvartálem i celkovým fiskálním rokem, během kterého dosáhl opravdu úžasných čísel. Za minulé čtvrtletí trvající od dubna do června utržil 46,15 miliard dolarů, kdy z toho zisk činil 16,46 miliard dolarů. Za celý fiskální rok 2021 pak dosáhl neuvěřitelného obratu 168,09 miliardy dolarů (nárůst 18 %) a z toho 61,27 miliard dolarů (narůst 38 %) činil zisk.

»
29. 06. 2021 • tonyskate0

Cloudové hraní Xbox na iOS a PC s podporou Xbox Series X

Cloudové hraní Xbox je sice stále v betaverzi, což je naprosto pochopitelné, protože tato technologie se ještě bude vyvíjet a zlepšovat, ale doposud bylo dostupné pouze na zařízeních Android. Od dnešního dne je ovšem cloudové hraní Xbox dostupné všem předplatitelům Xbox Game Pass Ultimate, tedy i na zařízeních Apple (iOS) a počítačích s Windows 10. Jak už víte, aby Microsoft obešel pravidla App Store, zprovoznil cloudové hraní skrze prohlížeč a můžete tak...

»
17. 06. 2021 • tonyskate0

Letošní E3 bylo pro Xbox vůbec nejsledovanější

Už je tomu několik dní, co proběhla Xbox & Bethesda Games Showcase, ale pořád vzpomínáme na nabitou prezentaci, která mile překvapila hned v několika ohledech. Spousta hráčů také tvrdí, že Xbox vlastně zachránil letošní E3, protože jinak to dle jejich slov bylo slabší a musíme souhlasit, že bez Microsoftu by to byla trochu nuda. Že byl o společnou konferenci Xboxu a Bethesdy velký zájem, potvrdil i Phil Spencer, který na svém...

»
16. 06. 2021 • tonyskate0

Více než 20 nových her v den vydání v Xbox Game Pass

Jestli jste se ještě nestali předplatiteli Xbox Game Pass, pomalu je čas to napravit. Microsoft totiž na své konferenci Xbox & Bethesda Games Showcase představil takovou nálož, které hned v den vydání zamíří do předplatného, až se nám tomu nechtělo věřit. A nejde jen o jejich vlastní tituly, ale také nespočet projektů od ostatních vydavatelů či nezávislých vývojářů.

»
10. 06. 2021 • tonyskate0

Xbox chce dále nakupovat a vydávat hry každý kvartál

Matt Booty, který dohlíží na herní divizi Xbox Game Studios, v rozhovoru prozradil, že stále hledají další vývojáře, které by mohli koupit a jejich hlavním cílem je v budoucnu vydávat alespoň jednu vlastní hru každý kvartál, tedy každé čtvrtletí. To se jim sice zatím moc nedařilo, ale už v následujících měsících nám to vynahradí s Microsoft Flight Simulator, Age of Empires IV (pouze PC), Halo Infinite a doufejme, že i Forza Horizon 5.

»
10. 06. 2021 • tonyskate0

Xbox Game Pass pro chytré televize a expanze cloudového hraní

Před pár týdny jsme vydali článek na téma Xbox Game Pass jako herní Netflix, v němž jsme se zmínili, že je jen otázkou času, než se předplatné stanou součástí chytrých televizí formou vlastní aplikace s pomocí hraní z cloudu. A teď to potvrdil sám Microsoft. Phil Spencer i Satya Nadella promluvili o budoucnosti hraní a jedním z kroků je dostat Xbox i předplatné Game Pass na více obrazovek. Momentálně tak Xbox pracuje s výrobci televizí...

»
07. 06. 2021 • tonyskate0

Lepší FPS i rozlišení s AMD FidelityFX na Xbox Series X|S

Jak asi víte, herní konzole pohání grafické čipy od společnosti AMD, zatímco NVIDIA jim pak konkuruje na poli PC hraní. Obě společnosti se předhánějí v různých technologiích a je pravda, že NVIDIA bývá pokrokovější jako třeba se svou technologií DLSS, na niž AMD už brzy odpoví vlastní FidelityFX Super Resolution. Microsoft pak potvrdil, že tuto technologii budou podporovat i herní konzole Xbox Series X|S, což pro hráče znamená, že by se...

»
07. 06. 2021 • tonyskate0

Spekulace: Microsoft na E3 oznámí koupi studia

S dalším týdnem tady máme další spekulaci. Okolo blížícího se veletrhu E3, který se letos uskuteční v digitální podobě, se nadále množí různé domněnky a spousta z nich zahrnuje i přímo Xbox a jeho hry. V posledních dnech pak někteří z insiderů začali naznačovat, že Microsoft na své konferenci oznámí akvizici herního studia, jehož součástí bude i zajímavá značka, ačkoliv dle všeho není AAA rozměrů. Studio pak má být spíše střední velikosti jako třeba...

»